7 novembre 2005 : Aitcho Islands et Halfmoon Island

[diaporama desphotos du jour] [Quelques unes des photos sur une google map des Shetland du Sud] [programme du jour] [carte : Aitcho] [carte : Halfmoon]

 

4H au mouillage7 novembre 2005 à 4H20 : nous sommes au mouillage dans le Détroit Anglais entre les grandes îles Robert et Greenwich et plus précisément au milieu de l'archipel des Iles Aitcho, îles ou plutôt îlots qui n'ont  pas de nom particulier.

Lever de soleil dans un paysage magnifique ; le MS Nordnorge évite lentement autour de son ancre ; vers l'est, une base anglaise est encore à l'ombre de la montagne derrière laquelle se cache encore le soleil. Le paysage n'est pratiquement fait que de glace : seuls quelques petits sommets "émergent" de la calotte des glaciers ; le ciel est très, très peu nuageux, juste ce qu'il faut. Je suis resté pratiquement 1 heure dehors, sur la coursive du pont 5 essentiellement. A 4H20, nous étions 2 puis 3 passagers seulement à tourner de l'avant à l'arrière, de bâbord à tribord sur le pont 5. Vers 5H20, ça y est, le soleil apparaît au dessus de la montagne à l'est et il y a un peu plus de monde sur les ponts extérieurs quand je rejoins ma cabine. La lumière était magnifique jusqu'à ce que le soleil dépasse la crête des montagnes : seuls, les sommets recevaient directement ses rayons alors que les glaciers et la mer autour de nous étaient encore dans la pénombre. Quelques icebergs "meublent" cette petite mer à la surface pratiquement lisse, ceinturée presque intégralement d'îles et îlots. Ah oui, un des 4 passagers taïwanais pratiquait sa séance de relaxation [ça ressemblait à de la sophrologie] dans cette ambiance qui s'y prêtait parfaitement. Même, les bâtiments de la station anglaise ne "juraient" pas dans le paysage dans cette aube tout en douceur. Ça vaut vraiment la peine de se lever tôt quand on est dans les hautes latitudes que ce soit au sud ou au nord, la lumière y est vraiment très belle.


proies et prédateur7H, nous levons l'ancre de la Baie de la Découverte pour aller visiter tout près d'ici une importante manchotière papou et antarctique.

Nous débarquons sur une petite grève de 20 à 30 mètres de long au fond d'une toute petite baie : il n'y a que 2 à 3 mètres d'estran dégagé de neige soit un dénivelé de 60 cm maximum, le marnage semble très faible ici. J'écris ces lignes le 29 janvier 2006 et je viens de voir les photos du blog d'une américaine qui y est passée entre Noël 2005 et le nouvel an : il n'y avait plus du tout de neige.

Après rappel des consignes habituelles [où on peut aller, où on ne peut pas aller, respect des distances vis à vis des animaux, etc], nous montons entre des "quartiers" de la manchotière avec à gauche, les manchots à jugulaire et à droite, les manchots papous, jusqu'à un petit col [20 à 30 m d'altitude] qui donne accès à l'autre versant de l'île où nichent des groupes plus importants de manchots papous. Leurs excréments teintent la neige en rouge, couleur du krill dont ils se nourrissent. A ce sujet, ça sent nettement le "poisson" quand on approche des manchotières mais l'odeur n'est pas vraiment gênante. Un léopard [?] croise à quelques mètres du rivage devant ces quartiers de la manchotière installés relativement près de la mer. Contrairement aux quartiers installés en hauteur sur les sommets ou replats rocheux où la neige a déjà fondu, ici l'édification des nids avec d'innombrables petits cailloux est essentielle afin de préserver les œufs de l'humidité de la terre/guano, quoique... les nids de cailloux sont également de rigueur en altitude soit 20 à 30 m environ. Mais en regardant vers le ciel, on aperçoit sur une crête à au moins 50 m au dessus de nous [soit 80 m au dessus de la mer] les silhouettes de quelques manchots. Ont-ils construit leurs nids en haut de cette pente très raide ou alors se baladent-ils ??


Aitcho IslandsIl n'y a pas que les passagers à débarquer : quelques membres du personnel hôtelier philippin sont également à terre et s'en donnent à cœur joie dans la découverte de ce milieu et... les glissades. Si le personnel naviguant est composé des marins de l'hurtigruten, ce sont des philippin(ne)s qui assurent le service hôtelier... dans des conditions bien plus favorables qu'à bord d'autres compagnies de croisière. Si au début des croisières du MS Nordnorge en Antarctique et Patagonie il y a quelques années, il n'y avait pas beaucoup de volontaires de l'Hurtigruten pour naviguer dans le sud, aujourd'hui, c'est plutôt l'inverse, d'autant plus qu'ils ne font qu'une demie "saison" dans le sud. Tant le personnel hôtelier que les navigants sont très sympas avec une très, très bonne ambiance à bord comme dans les polar cirkel boats ou à terre avec le "staff" des scientifiques qui nous accompagnent à terre et donnent des conférences à bord. J'en garde vraiment un très, très bon souvenir ;)

En revenant vers la grève pour ré-embarquer, j'observe la bonne entente entre manchots à jugulaire et papous mais ça ne les empêchent pas de se "voler" mutuellement des cailloux pour édifier leur nid et entre manchots antarctiques et chionis blancs, du moins entre 2 spécimens. Je souris en observant un manchot mâle s'accouplant sur une femelle en battant des ailes. J'ai l'impression qu'il applaudit car ses ailes en se frappant devant lui émettent un claquement très perceptible.


proies et prédateurLors de notre retour à bord, notre "pilote" nous baladent 10 à 15 minutes parmi les icebergs dérivant ou échoués autour du MS Nordnorge. Approcher ces mastodontes est vraiment impressionnant et très propice pour photographier les diverses nuances de couleurs de la glace.

14H30, après une navigation d'une heure environ le long d'un rivage très beau, très "alpin" avec de belles faces mi-rocher mi-glace sous une très belle lumière, nous arrivons devant Halfmoon Island qui à la forme... d'une demie lune [je parie que vous l'aviez deviné]. Il fait 5°C, pas de vent ; nous sommes en face de la station argentine Teniente Camara par 62°35´ sud et 59°:53´ ouest. Si je me suis bien repéré sur la carte devant laquelle je me trouve, ce matin, nous étions à terre à Yankee Harbor sur la côte nord-ouest de l'île Greenwich et nous avons navigué dans le détroit Mc Farlane pour arriver à Halfmoon Island, toute petite île d'à peine 2 km de long entre les grandes îles Livingstone [point culminant : 1.900 m] et Greenwich [point culminant : 640 m].


octobre 2010 : Dorénavant, même l'Antarctique figure au menu de streetview avec notamment Halfmoon Island [en plein écran, c'est mieux] mais plus tard dans la saison (en janvier) et il y a nettement moins de neige que lorsque j'y suis passé.

manchot à jugulaire14H45 depuis ma cabine : aux jumelles, je regardais des manchots sur un petit rocher... enfin, d'une dizaine de mètres de haut, abrupt et je me demandais comment font-ils pour atteindre le sommet... mais en fait, quelques instants plus tard je vois en arriver d'autres en volant... ce ne sont donc pas des manchots mais sans doute des pétrels tempête [? noirs et blancs, petite taille] ou alors des cormorans mais ils me semblent petits et je n'ai pas reconnu le vol assez caractéristiques des cormorans.

16H, nous allons bientôt débarquer sur Halfmoon Island sous un ciel uniformément bleu... c'est vachement beau. Tout à l'heure, aux jumelles, j'ai observé des phoques sur la grève et sur les hauteurs de l'île ; l'un d'entre eux a relever la tête et j'ai cru voir la trompe d'un éléphant... mais bon, de loin et donc sujet à caution. Voir quelques photos sur une image satellite de la base.

Nous débarquons donc sur Halfmoon Island à 15 ou 20 m d'une éléphante [ou d'un jeune éléphant] et de 2 skuas qui ne semblent pas du tout dérangés par notre présence. Je gagne les hauteurs [20 ou 30 m, peut être ?] où se trouvent de nombreux groupes de manchots sur les crêtes rocheuses déjà déneigées. Le versant de neige est parcouru par les nombreuses "pistes" qu'empruntent les manchots avec par endroit une pente  qui doit approcher les 45°. Parfois, la pente étant trop raide, ils progressent à plat-ventre en se poussant avec les pattes à l'arrière et éventuellement en "ramant" avec les ailes dans la neige souple. Des "sillons" nettement plus importants sont laissés par les phoques qui gagnent aussi les hauteurs de la petite île. Il y en a un qui somnole 2 ou 3 mètres en contrebas d'un quartier de la manchotière et pourtant, les manchots s'en donnent à cœur joie dans les vocalises ou plutôt les cris. Amusant de les voir basculer la tête en arrière et tendre le cou vers le ciel pour "chanter" tous ensemble !!


vocalisesSur quelques rochers, des sternes antarctiques prennent le soleil. Au fait, les oiseaux aperçus tout à l'heure aux jumelles devaient bien être des pétrels tempête car certains d'entre eux nichent dans les anfractuosités des falaises de l'île. On a beau leur laisser la priorité en s'arrêtant à au moins 5 m, certains manchots hésitent quelques instants à croiser notre chemin.

Lors de notre retour vers le MS Nordnorge,  nous slalomons quelques minutes entre les growlers et icebergs au fond de l'anse, en face de la base argentine. Sous ce ciel bleu, les couleurs de la glace sur et sous l'eau sont magnifiques : blanc, bleu plus ou moins intense, turquoise. Nous sommes à bord à 18H ; en plus des 2 phoques [des éléphants femelles, ou alors des jeunes] observés sur la grève et en haut du versant, il y en avait aussi 5 autres sur une grève éloignée.

18p0, nous entamons la traversée du détroit de Bransfield... c'est formidable : des aiguilles... dommage que ce soit à contre jour mais c'est beau... il y a aussi des icebergs mais... à contre jour également... dommage... il y a des "aiguilles" qui émergent de la calotte glaciaire de Livingstone Island avec juste au dessus une bande de nuages... c'est très, très beau dans cette lumière....

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